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Prototipo del Toyota Camry 2018: Primer Manejo

"Nuestro mayor desafío fue olvidar"

"Nuestro mayor desafío fue olvidar"

Entre el traqueteo de los zapatos en el piso pulido de la terminal del aeropuerto de Sendai al norte de Tokio, nuestro anfitrión de Toyota voltea a verme y dice, “Este lugar” – recorre el aeropuerto con la mirada– “fue inundado por el tsunami de 2011”. Y difícilmente lo notaría, porque la reconstrucción fue muy meticulosa. En un momento único en Japón, nos encontramos con un pequeño robot dando instrucciones a los viajeros hacia los vuelos de conexión o hacia la sala de retiro de equipaje. Mientras escucho con obediencia, giro a la derecha.

A nivel local, a esa ruptura de 9.1 grados en escala de Richter en el fondo del océano le llaman el gran terremoto del este de Japón. Fue el cuarto movimiento más poderoso de la tierra que se haya registrado. Ahora el océano Pacífico rompe tranquilamente a tres cuartos de milla de distancia; Fukushima está a 55 millas al sur, aún borboteando su infusión radioactiva. Éste es un país que se unió durante varios años para recoger las piezas de la devastación. Algunas partes de Japón permanecen destrozadas, pero la mayoría de los ciudadanos han vuelto a la vida normal. Y para Toyota, eso significa mantener el cronograma estipulado para su auto más importante: el Camry.

Mañana conduciremos prototipos de la nueva generación del Camry en la pista de carreras Sportsland Sugo, ubicada en las colinas aproximadamente a una hora de la ciudad. El aire de la noche se siente estremecedoramente frío. El pronóstico para mañana indica ligeras lluvias. Levanto la cremallera de mi chaqueta hasta el tope y emprendo camino con viento en contra. Esperaba un mejor clima para realizar una evaluación de conducción exclusiva del primer Camry totalmente renovado desde hace más de una década. Esta no es una actualización rutinaria del Camry. Es la primera versión engendrada de la crucial plataforma Toyota New Global Architecture (TNGA). El futuro del fabricante automotriz más grande del mundo depende de su éxito.

Un día antes, 5400 millas al este, había estado calibrando mi sensibilidad del Camry al conducir un Camry V-6 actual en Newport Beach, California, la tierra de las palmeras y de la falla de San Andrés, que aún sigue dormida. Mis manos cubrían ligeramente su volante, buscando el pulso. A pesar de su reputación como el Muzak de la movilidad, hay que reconocer que éste es un sedán bien formado. Es como escuchar a The Eagles en vez de la música de elevador: agradable y tranquilizadora, con letra inteligente y suficiente ritmo de metrónomo como para mover la cabeza al compás. Pero al apretar el borde encontrará una agradable capa de cuero sobre goma y acero.

2018 Toyota Camry XSE V 6 interior

De vuelta en el piso 35 del Westin Hotel en Sendai, mi señal de alarma interna con “jet lag” se activa a las 3:30 a. m. (10:30 a. m. en el horario de California… ayer, de un modo u otro). Veo que la alarma de mi teléfono está puesta para tres horas más tarde y luego miro el techo, totalmente despierto. Escucho el chisporroteo de la lluvia contra la ventana.

Cuando finalmente ubicamos la pista de carreras Sportsland Sugo, me parece curiosamente familiar, pero nunca he estado aquí. Al igual que Suzuka, Twin Ring Motegi y Fuji Speedway, en donde conduje recientemente, la pista Sugo perteneciente a Yamaha se siente contemporánea y antigua a la vez. Las estructuras de mediados de la década de 1970 perdieron su brillo debido a los lluviosos inviernos, y los húmedos veranos envejecieron prematuramente el resto del lugar, con musgo que crece en las grietas del muro y follaje tropical oscuro que se amontona por todos lados.

2018 Toyota Camry XSE V 6 rear three quarters

El personal de Toyota, echando pequeñas bocanadas de vapor, sube y baja con prisa por las escaleras hacia las salas de juntas, ignorando los resbalosos y húmedos pits. Los talleres de abajo están abiertos y preparados con sillas plegables, pizarras blancas, mesas con bolsas de papas fritas y barras de Kit Kat, y café dudoso. Un calefactor de ambiente desperdicia su tiempo en el rincón.

En ocasiones recibo una mirada casual. No se supone que deba estar aquí. Este es un programa interno de Toyota para familiarizar a los empleados con un auto totalmente nuevo. Tres unidades fuertemente camufladas: un V-6, un cuatro cilindros y un híbrido, estacionados uno tras otro en los pits, junto con un Camry y un Accord actuales como referencias. Trato de mezclarme con los empleados que forman equipo para un paseo de orientación con conductores de carreras profesionales antes de tomar ellos mismos el volante. Pregunto a nuestro instructor de chaqueta roja sobre sus antecedentes. “Corro Ferraris”, dice. “En febrero voy a Daytona a entrenar un conductor de Lamborghini”. Siento su frustración profesional y la mía por los tipos de Lamborghini que contratan entrenadores de conducción.

Cuando llega mi turno de probar el Camry anterior, el instructor habla de forma concisa. Y luego observo cómo presiona la alfombra con su pie derecho mientras nos acercamos a los conos de freno, lo que me molesta al principio. Pero después de viajar con mi copiloto japonés, lo entiendo: la habilidad de conducción es una campana de Gauss y uno nunca sabe. El empleado de Toyota trata los conos de punta como estalagmitas de kriptonita. Trazamos una órbita de Plutón alrededor de la periferia de una curva y hago una cara graciosa ante mi instructor, pero él se rehúsa a devolverme la sonrisa. Sin embargo, soy yo, unos minutos después, quien hidroplanea a mitad de la curva y casi hace un subviraje y se sale del camino. Encojo mis hombros y exclamo, “¿Pero qué diablos? ¡El lugar se está inundando!” Él asiente con la cabeza y sigue presionando su pie derecho antes de los puntos de frenado.

Durante un receso de barras de Kit Kat y café, me acerco a una pizarra blanca con un resumen de aspectos destacados clave y comienzo a tomar notas con los dedos entumecidos. La altura del techo y del asiento del conductor bajaron alrededor de una pulgada, y el capó alrededor de 1.5 pulgadas. (TNGA hundió el centro de gravedad un 6 por ciento; la línea del capó se bajó para mejorar la visión hacia el exterior.)La distancia entre ejes es 2.0 pulgadas más larga, aunque tanto la longitud y el ancho totales se expandieron solamente 0.5 pulgadas. El chasis es un 30 por ciento más rígido. Las ruedas (que van desde 16 pulgadas en el LE base hasta 19 pulgadas en el XSE, que no se anda con rodeos) se sacaron de su escondite usual en las cavidades de las ruedas. La suspensión trasera se recompuso totalmente: se sustituyeron los viejos amortiguadores por brazos de control dobles en forma de “A”.

2018 Toyota Camry XSE V 6 side profile

Su trío de sistemas motopropulsores es totalmente nuevo también; incluye un motor V-6 D-4S de 3.5 litros (doble puerto e inyección directa) y un cuatro cilindros Dynamic Force de 2.5 litros de carrera larga, con una eficiencia térmica que puede alcanzar el 40 por ciento. Este último sirve también como el socio de gasolina de la renovada unidad de potencia híbrida. Tanto el V-6 como el I-4 están acoplados a transmisiones automáticas de ocho velocidades (que sustituyen a las anteriores cajas de cambios de seis velocidades), y el Hybrid SE agrega una simulación de seis velocidades con paleta de cambios. Nos dijeron que esperáramos aproximadamente un 10 por ciento más de potencia y un 20 por ciento más de eficiencia.

Finalmente me encierro en uno de los prototipos camuflados; cierro la puerta y engancho el cinturón de seguridad, ajusto los espejos y me dirijo hacia la pista, claramente consciente de que estoy en un prototipo increíblemente raro en una pista resbalosa que incluye un banco de niebla en la recta frente a mí. Pero incluso al salir en ángulo de los pits, se siente que hay algo innegablemente mejor aquí. Sin ese resumen de la pizarra, podría haber pensado que era una ilusión. Pero ahora lo sé con más certeza. El presentador hizo un dibujo de cómo se puede acomodar el ángulo del volante para dirigirlo más directamente a usted, con su rango de inclinación mucho más amplio, de modo que se sienta natural en las manos. Dibujó el movimiento del pedal corregido, mostrando cómo se alinea mejor al movimiento real de su pie. Nunca estamos conscientes de estas cosas al conducir un auto, pero cuando están mal, rápidamente se convierten en particiones inconscientes entre usted y la experiencia de manejo.

2018 Toyota Camry XSE Camry Hybrid and Camry NASCAR

La pérdida de velocidad al acercarse a la primera curva real se siente automática. Y al entrar a la curva, los apoyos laterales del asiento cubren rápidamente mi caja torácica. Al salir de las curva, los cambios ascendentes no son solo como simples chasquidos de dedos, sino más bien como cuando sus dedos apenas se rozan entre sí, de una manera sutil y genial. El auto se siente mucho más sofisticado. Pero si hay algo que simboliza su transformación de siete tediosas generaciones de la dinámica de conducción del Camry, es la nitidez del pedal del freno. No más patrañas; incluso el híbrido es mejor, aunque aún se puede detectar su inevitable transición al frenado de fricción. En un cambio de doble carril, el Camry y el Accord anteriores demostraron un balanceo y una transferencia de peso considerables; este auto serpentea hábilmente en esta maniobra. Derecha, recta, izquierda. Bam, bam, bam. La dirección responde con cargas sensibles. Su balanceo y coordinación mejoraron tanto que parece como si se hubiera colado la sensibilidad de un Audi al centro de investigación y desarrollo de Toyota. Hablo demasiado suave para el papel, pero si Colin Clive estuviera sentado aquí, sin duda podría haber gritado “¡Está vivo! ¡Está VIVO!” Entrando a los pits, salgo del auto con una sonrisa y también con apetito, por lo que voy en busca de más Kit Kats.

De repente, se siente una atmósfera de tensión. Aunque los ingenieros en jefe de vehículos en Detroit son tratados prácticamente como al tipo detrás del mostrador en una tienda de NAPA Auto Parts, a los de Toyota se les trata como si estuviéramos de vuelta en el feudalismo imperial. Informalmente se les conoce como las princesas de la empresa. Escucho que el ingeniero en jefe del Camry, Masato Katsumata, ha llegado y está cerca. Un tipo de apariencia seria se acerca hacia mí desde el balcón. Se hace a un lado para revelar a un hombre corpulento enchaquetado, calvo y sonriente. Katsumata-san habla un inglés firme y prudente (su voz de barítono me recuerda a Toshiro Mifune en Grand Prix de John Frankenheimer). A pesar de que sus risas frecuentes lo interrumpen, y mientras avanzamos hacia uno de los Camry camuflados, sigue tratando de sostener su paraguas sobre mí; esto me hace sentir como el príncipe.

Y luego hablamos. “Los Camry anteriores han sido de clase media”, dice. “Si una persona desea un auto que no se descomponga y no tiene experiencia con los autos europeos, entonces podría decirle: ‘Compre un Camry; no se preocupe’. Probablemente debimos habernos quedado en ese mundo”.El líder de desempeño de vehículos Yoichi Mizuno agrega, “Después de siete generaciones de Camry, nuestro mayor desafío fue olvidar. Este no es un Camry. Es un auto nuevo”. ¿Qué tan nuevo? Katsumata-san dice: “He estado a cargo desde aproximadamente la quinta o sexta generación, que en ese tiempo pensábamos era un gran cambio. Con ese auto, la cuna del motor delantero era nueva junto con la carrocería superior, pero la parte trasera del chasis no se alteró. Entonces, en general, era como un 65 por ciento nuevo. Este es un 100 por ciento nuevo”. Mientras caminamos alrededor del auto, él no puede dejar de hablar del vehículo.

2018 Toyota Camry NASCAR prototype and Camry XSE in AeroDyn wind tunnel

En la mañana, nos dirigimos de vuelta a California. Empaco mi maleta y veo mi itinerario para las próximas semanas. De repente, mi cuarto en el piso 35 del hotel comienza a balancearse hacia atrás y adelante. Como californiano estoy acostumbrado a esto, pero no estoy seguro cómo debo interpretar un terremoto extranjero. Resultó ser un 6.2, aproximadamente de la misma área que el gran terremoto del este. Una semana después se produjo uno más fuerte de 7.1, que envió un pequeño tsunami ondulante por pequeñas entradas de acequias.

Aparentemente aquí hay más cosas vivas aparte de los Camry.