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El Hidrógeno, Las Celdas De Combustible, Y La Realidad

Luz En La Oscuridad: Preguntas frecuentes sobre el hidrógeno

¿Qué es el hidrógeno?
Es el elemento más ligero que hay. A nivel del mar, un pie cúbico de hidrógeno (H2) pesa tan sólo 2.55 gramos. Tiene el número atómico 1 en la Tabla Periódica de los Elementos.

¿De dónde sale el hidrógeno?
Es el elemento más abundante en el universo. Pero la mayoría de los átomos de H2 están casados con elegantes átomos de carbono y/o oxígeno, y convencerlos para que los abandonen y hagan pareja con otro aburrido átomo líquido o gaseoso de H2 requiere de mucha energía.

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¿Cómo se obtiene el hidrógeno?
La manera más fácil y limpia se llama electrolisis: se sumergen dos electrodos en agua, se aplica electricidad y se obtiene gas hidrógeno del electrodo negativo y oxígeno del positivo. Pero la electrolisis sólo es económica y limpia como lo sea la electricidad que se aplica, lo que quiere decir que no lo es tanto actualmente. En consecuencia, de los nueve millones de toneladas de H2 que se producen en EE UU al año, el 95 por ciento se genera por medio del uso de vapor y calor para separar los átomos de H2 del gas metano. Este proceso produce dióxido de carbono (CO2), igual que todos los métodos similares para reformar carbón y otros hidrocarburos. Otros procesos son promisorios a largo plazo para producir H2 limpio a bajo costo, incluyendo la reforma de biomasa de cultivos como el etanol basado en maíz (que puede ser neutral en CO2, liberando sólo tanto como las plantas hayan consumido en primer lugar), y los métodos experimentales como el convertir agua de azúcar en hidrógeno a 204° centígrados utilizando un catalizador de níquel y zinc.

¿Es adecuado el hidrógeno como combustible?
El H2 tiene más potencia en términos de energía/ peso que cualquier otro combustible, pero en volumen es uno de los más débiles. Produce poca o ninguna contaminación. Ya que el H2 no proporciona lubricidad y es altamente volátil, los sistemas de manejo de combustible deben endurecerse y sellarse herméticamente. Generar H2 requiere de mucha energía, y comprimirlo o licuificarlo requiere aún más, equivalente al 10 ó 30 por ciento del contenido de energía del H2, lo que lo hace uno de los combustibles menos convenientes y prácticos.

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